Hippopotamus amphibius - Hippopotamus

Hippopotamus amphibius - Hippopotamus

HIPPOPOTAMUS

SCIENTIFIC CLASSIFICATION

Kingdom

:

Animalia

Phylum

:

Chordata

Subphylum

:

Vertebrata

Class

:

Mammalia

Order

:

Artiodactyla

Family

:

Hippopotamidae

Kind

:

Hippopotamus

Species

:

Hippopotamus amphibius

Common name

: Hippo

GENERAL DATA

  • Body length: 3.0 - 5.0 m, with 40-50 cm tail
  • Height at the withers(1): 1.5 - 1.65 m
  • Weight: female 1.0 - 1.7 t / male 1.0 - 4.5 t
  • Lifespan: 35-50 years
  • Sexual maturity: female: 7 - 9 years / male: 9-11 years

HABITAT AND GEOGRAPHICAL DISTRIBUTION

The hippo, scientific name Hippopotamus amphibius of the Hippopotamidae family, it lives in sub-Saharan Africa areas. The countries where it is mostly found are the countries of East Africa such as Uganda, Kenya, Tanzania, Mozambique and Zambia. It is also present in other African countries but as small, insignificant groups, increasingly reduced by the progress of urbanization, which has destroyed and destroys its natural habitats. It was once also present in the Nile delta and in the Jordan River valley, which has now disappeared due to "the advancement of civilization".

The population of this species is currently estimated to be reduced to 125,000 - 148,000 across Africa.

The hippopotamus, being an amphibious creature (this expression is used, in the context of mammals, only for this animal) lives near rivers especially in estuaries and lower courses, in lakes, in swamps as long as they border expanses of grass can feed.

PHYSICAL CHARACTERISTICS

The hippo has a stocky body with very short legs that make it move awkwardly on land while in the water it is very agile and is a great swimmer.

The legs are provided with wide feet which represent excellent oars. There are four very thick and wide fingers that work like rackets by preventing the hippo from sinking into the mud.

Its skin is very thick and is equipped with numerous subcutaneous glands that secrete an oily and pink liquid that has the task of protecting the skin from the sun and insect bites, also functioning as an antiseptic.

The hippopotamus is equipped with fangs derived from the development of the canines and incisors that can reach up to 30 cm in length in the males (the canines) that the animal shows by opening the mouth up to an opening of 150 °.

Another peculiarity of the hippopotamus is the presence of a very short tail which is used in the male, to spread the feces all around. It is not clear what the meaning of this gesture is: according to some scholars to mark the territory according to others it would be a simple sign of orientation (see video below).

CHARACTER, BEHAVIOR AND SOCIAL LIFE

The hippopotamus spends all its day in water (the skin must always be moist to prevent it from cracking) leaving it only at night to feed on herbs, not eating aquatic plants. It can swim up to 30 km in search of a suitable pasture. It generally feeds on the herbs it finds near the banks where it lives, but some specimens have been seen going even a few kilometers beyond the shore in search of food.

The hippo is a gregarious animal and therefore the streams where it lives must have a certain range. If they are streams of a certain size then you can see real expanses of hippos made up of 100 or even more individuals, while if they are small streams, the groups do not exceed 10-15 members. The group is formed by the female with her young and a dominant male who defends the group from other males who try to undermine her harem or her grazing area. He can also tolerate the presence of other males as long as they submit to his authority.

Males who do not yet have their own territory or group live along the boundaries of another dominant male and when they feel like it, they face the dominant male of the group to try to take his place. The fights between males can be very bloody and ferocious and it is not uncommon for one of the two contenders to leave us his life, as they manage to inflict serious wounds with their sharp canines.

Young males who are unable to compete with other males live in small groups, including singles.

The hippopotamus is an excellent swimmer and is able to remain under the water even for half an hour by closing its nostrils and ears.

EATING HABITS

The hippopotamus feeds mainly at night, leaving the water to go to the pastures near the banks, even moving away a few kilometers. The grass is plucked with the lips and then chewed with the molars as both the incisors and the canines have no function in nutrition but are only a weapon of offense / defense. The fact that they feed at night is probably dictated by the need to avoid sunstroke considering when their skin is sensitive.

It has been observed that the amount of food they ingest is very small compared to their size. This has been explained considering that the hippopotamus it has a minimum energy consumption as it spends the whole day resting in the water.

REPRODUCTION AND GROWTH OF THE SMALL

There is no precise period in which reproduction takes place but only seasonal peaks that correspond to the rainy season.

During the reproduction period, the male hippopotamus turns among the females sniffing them to identify the one in heat and once found it chases it in the water and after a short fight the mating takes place.

Gestation lasts 7-8 months after which the female gives birth either on land or in an area of ​​shallow water. The baby weighs about 25-50 kg at birth and only after about two weeks does the mother rejoin the group. Weaning takes place at about 8 months.

Females typically stay with their mother until the age of 8 and since an adult female gives birth approximately every two years, a mother can be surrounded by a number of daughters at the same time. Males, on the other hand, are turned away from the dominant male when they reach sexual maturity.

STATE OF THE POPULATION

The hippo is classified in the IUNC Red list among vulnerable species VULNERABLE (VU) that is, among animals close to being considered at high risk of extinction in the wild.

The most recent estimates have shown that in the last ten years there has been a 7-20% population decline and it has been estimated that within three generations (around 30 years) there will be a 30% decline. The IUNC believes there is no reason to be optimistic as the main cause of its population decline, the destruction of its natural habitats, does not seem to be able to find a solution.

SOCIAL, ECONOMIC AND ECONOMIC IMPORTANCE IN THE ECOSYSTEM

The hippopotamus helps to preserve the natural habitat thanks to its excrements in fact they are an excellent fertilizer that stimulates the growth of numerous aquatic microorganisms at the base of the local ecosystem.

They are considered the most dangerous animals in Africa as they are very aggressive, especially towards humans. They do not disdain to go into the cultivated fields, destroying all the crops.

L'hippopotamus for many African populations it represents a source of sustenance as its meat is much appreciated like all parts of its body (the canines for ivory, skin, fat). It has been observed that in Congo it was hunting that reduced the population by 95% within a few years.

CURIOSITY'

Within the Hippopotamidae family we find only two genera: one is precisely the genus Hippopotamus with the only species Hippopotamus amphibius the other is the genus Hexaprotodon which includes the species Hexaprotodon liberoensis (dwarf hippo) e Hexaprotodon madagascariensis (Madagascar dwarf hippopotamus) which are two dwarf species.

Note

(1) Withers: region of the body of the quadrupeds between the upper edge of the neck and the back and above the shoulders, in practice the highest area of ​​the body (excluding the head)


Hippopotamus

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Hippopotamus - Hippopotamus amphibius

Jul 02, 2018 # 1 2018-07-02T11: 40

Hippopotamus - Hippopotamus amphibius

Facts
Also known as: Hippo and common hippopotamus
Kingdom Animalia
Phylum Chordata
Class Mammalia
Order Artiodactyla
Family Hippopotamidae
Genus Hippopotamus
Size
Male weight: 1600 - 3200 kg
Female weight: 655 - 2344 kg
Male shoulder height: 140-165cm
Female shoulder height: 130-145cm
Body length: 3 - 5.4m
Tail length: 56 cm


Status
Classified as Vulnerable (VU) on the IUCN Red List 2006, and listed on Appendix II of CITES.
Five subspecies have been described, although the validity of these classifications has been questioned. These are H. a. amphibius, H. a. tschadensis, H. a. kiboko, H. a. constrictis and H. a. capensis.
The IUCN Red List classifies H. a. tschadensis as Vulnerable (VU).

Description
Despite its massive bulk, this amphibious mammal moves underwater with grace, and trots on land with surprising speed. Indeed, the name hippopotamus means' river horse ', pertaining to this species' semi-aquatic lifestyle. An extremely large animal with a round, barrel-shaped body, short legs and a large, broad head. The body is a grayish to muddy-brown color on top and a pale pink color underneath. The broad mouth can be opened extremely wide to expose large, curved canines, used in aggressive displays. The eyes, ears and nostrils protrude on the top of the head, allowing the animal to remain receptive to its surroundings and breathe while otherwise almost totally submerged underwater. The hippopotamus' virtually hairless skin is moistened by a secreted pink, oily substance that protects the skin from sunburn and drying, and perhaps infection.

Range
Historically, hippopotamuses have been found throughout sub-Saharan Africa, but most populations have now disappeared or are greatly reduced in size. The largest current populations remain in the East Africa African countries including Tanzania, Zambia and Mozambique.

Habitat
Hippopotamuses require water deep enough to cover them, in rivers and lakes that are close to pasture for grazing. Rapids are avoided, with gently-sloping, firm-bottomed beds preferred, where herds can rest half-submerged and calves can nurse without swimming. Submersion in water is necessary to prevent the thin, hairless skin from overheating and dehydration occurring.

Biology
Although not strictly nocturnal, hippopotamuses typically forage for food at night, and spend the day digesting their food, sleeping and socializing. Diet mainly comprises grass, although isolated incidence of scavenging on carcasses has been observed. On land, hippos disperse individually to forage, with the exception of mothers and dependent offspring.

Water habitat is partitioned into individual mating territories by mature bulls. Herds within these territories typically number 10 to 15 individuals, but vary from 2 to 50 and can number in the hundreds at highest density when standing water availability declines. The groups are primarily made up of females and their young and are headed by a dominant male, although some subordinate, non-breeding males may also be tolerated in the group. Adult males vie for control of these herds with intense aggression, using their long canine teeth in threat displays and as weapons. Losing males are forced to retreat and live in bachelor herds or alone in marginal habitat. Although capable of breeding year-round, seasonal birth peaks coincide with peak rainfall. After a gestation of around 240 days, the cow gives birth to a single calf, generally underwater. Young remain with their mother for many years, with cows being observed with up to four successive offspring. However, small calves are also often left in 'creches', which are guarded by one to several cows while the mothers forage. Males reach sexual maturity at between seven and nine years of age, whilst females attain maturity at eight to ten years.

Threats
The principle threats to the hippopotamus are loss of essential grazing lands to cultivation and encroaching human settlement and unregulated or illegal hunting. Due to increased development and human population growth, these large animals have also run into frequent conflict with humans, and have been said to kill more people in Africa than any other animal, attacking when feeling threatened. The species is a notorious crop-raider and can cause extensive damage through grazing and trampling. In certain countries, farmers can file a complaint about hippopotamuses damaging their crops, after which officials can legally kill the offending animals. Unfortunately, farmers have sometimes been suspected of filing false claims of damage so as to not have to worry about this potential threat in the future. Unregulated or illegal hunting is also a significant threat, with this enormous animal being prized by hunters for its meat, skins and ivory. The ban on international trade in elephant ivory has led to the increased exploitation of the carvable canine teeth of hippopotamuses, which can measure upward of 60 cm in length and are not subject to the same import / export restrictions. An increase of 530% in the annual export of hippo teeth ensued within two years of the elephant ivory ban taking effect. Hippo populations have been decimated in former stronghold areas by unregulated hunting for bush-meat and for ivory, most notably in the Democratic Republic of Congo. Once home to more than 25,000 hippos, this population may have been hunted to less than 2000 over the past 15 years as a result of intense hunting pressure during more than eight years of civil unrest and fighting.

Conservation
The hippopotamus is found in a number of protected areas and breeds readily in captivity, deeming captive-breeding and reintroduction programs a viable conservation measure in the future numbers should become critically low in the wild. However, habitat protection is currently a more pressing priority, including measures to prevent the drying-up of water courses and loss of grazing ground. An Action Plan has been drawn up for this species, which aims to ensure that viable populations survive in each of the states in which it is currently found. Sadly, many of the sub-populations in West Africa now contain fewer than 50 individuals each, well below the minimum considered viable in the long-term. A principle objective is therefore to increase these group sizes to 500, at which number they are considered reasonably free from the risk of extinction. However, with the current climate of hippopotamus-human conflict, which is surely set to grow as populations expand and proximity increases, conservation efforts must take into consideration the welfare of human populations and local economies. If conflict issues could be addressed and reconciled, and greater local support gained, this unusual amphibious mammal would have a much better chance of long-term survival in the wild.


Hippopotamus (Hippopotamus amphibius) & Pygmy Hippopotamus (Choerpsis liberoensis) Fact Sheet: Summary

Hippopatamus (Hippopotamus amphibius)

Image credit: © San Diego Zoo Wildlife Alliance. All rights reserved.

Family: Hippopotamidae

Species: Hippopotamus amphibius - common hippopotamus

Species: Choeropsis freeensis - pygmy hippopotamus

Common hippo: Males: Up to 1,475 kg (3,252 lb) Females: 1,360 kg (3,000 lbs)
Pygmy hippo: about a sixth the weight of common hippo

Common hippo: males: 300-505 cm (10-16.6 ft) females: 290-430 cm (9.5-14 ft)
Pygmy hippo: males: 157 cm (61.8 in) females: Up to 150 cm (59 in)

Common hippo: 28-35 cm (11-14 in)
Pygmy hippo: 16 cm (6.3 in)

Skin
Common hippo: purple-gray or slate brown
Pygmy hippo: greenish-black above, grayish-white below

Range
Common hippo: sub-Saharan Africa
Pygmy hippo: mainly in Liberia

Habitat
Common hippo: estuaries and rivers reservoirs
Pygmy hippo: forests

IUCN Status
Common hippo: Vulnerable (2017 assessment)
Pygmy hippo: Endangered (2015 assessment)

CITES Appendix
Common hippo: Appendix II
Pygmy hippo: Appendix II

Population in Wild
Common hippo: 115,000-130,000 individuals
Pygmy hippo: Unknown very roughly 2,000-3,000 for fewer adults remaining

Locomotion
Walk on river bottoms and on land do not really swim. Charge with surprising speed.

Activity Cycle
Nocturnal. Common hippo pends day submerged in water. Pygmy hipps rests near water, but also on dry ground.

Social Groups
Gregarious. Typical herd size of common hippo is 10-15 individuals, but ranges from 2-50. Pygmy hippo is less gregarious, being solitary or found in pairs.

Diet
Grasses and other browse vegetation near rivers.

Predators
Humans. Nile crocodiles, hyenas, and lions, when young.

Sexual Maturity *
Males: 6-13 years
Females: 7-15 years
* May be much younger in managed care

Gestation
Common hippo: 227-240 days
Pygmy hippo: 188 days

Litter Size
One twins rare

Interbirth Interval
If enough resources, able to give birth every year.

Birth Weight
Common Hippo: 25-55 kg (55-121 lb)
Pygmy Hippos: 5.73 kg (12.7 lb)

Age at Weaning
6-8 months (both species)

Longevity
In the wild: 35-50 years
In managed care: Up to about 60 years for common hippo 40-45 years for pygmy hippo


Contained

  • 1 Etimoloxía
  • 2 Distribución
  • 3 Description
  • 4 Ecoloxía y behaamientu
    • 4.1 Ciclu vital
    • 4.2 Behavioral agresivu
  • 5 Estáu de caltenimientu
  • 6 Taxonomía y filoxenia
    • 6.1 Classification
  • 7 Rellación colos humanos
    • 7.1 Nos zoolóxicos
    • 7.2 Na culture
  • 8 Referencies
  • 9 Enllaces exernos

En idioma español the pallabra hipopótamu derives from the llatín hippopotămus, que de la mesma provien del griegu hippopótamos (ἱπποπόταμος), compuestu por híppos (ίππος), caballu, y potamós (ποταμος), ríu, "caballu de ríu". [4] Si los griegos de la dómina clásica designaben a esti animal as «caballu de ríu», los árabes llamar «búfalu d'agua», y los antiguos exipcios «gochu de ríu». [5]

The hipopótamu común extender por Europa y África del Norte mientres Eemiense y el Pleistocenu tardíu hasta fai aprosimao 30 000 años. [6] Yera común na rexón del Nilu n'Exiptu hasta tiempos históricos, but foi extirpada dende entós d'esa rexón. Pliniu'l Vieyu escribió que, in the so tiempu, the meyor area pa cazar a esti animal taba in the nomo de Sais [7] esti animal inda podría atopase en redol a Damieta dempués de la conquest árabe en 639. Hasta'l periodu glacial, los hipopótamos taben presentes in Southeast Asia and in Europe. El Behemot de la Biblia nun ye otra cosa que l'hipopótamu qu'habitaba entós el valle del río Xordán.

The hipopótamu común distribúyese irregularmente na actualidá nos ríos y llagos del África subsaḥariana: Uganda, Sudán, Somalia, Kenya, norte de Congo y Etiopía, in the west of Ghana in Gambia and in the África austral (Botsuana, Sudáfrica, Zimbabue, Zambia). There is an aisllada population in Tanzania and Mozambique. Gústa-y vivir en zones d'agües permanentes y non demasiáu fondes. [8]

In Colombia there is a pequeña población en llibertá cercana a los 60 hipopótamos, desenvuelta a partir de dellos individuos escapaos del zoolóxicu particular of the drug trafficker Pablo Escobar. [9]

L'hipopótamu común ye'l quintu terrestre animal más grande del mundu na actualidá (dempués de los trés especies d'elefantes y el rhinoceros blancu). Pueden vivir na agua o movese per tierra, y la so densidá relative déxa-yos fundise y andar o correr so agua pol fondu de los ríos. Tán consideros as actual megafauna, but in diferencia del restu de la megafauna africana, afixéronse in una vida semiacuática en ríos y llagos d'agua duce. [8]

Por cuenta del so gran tamañu, los hipopótamos son difíciles de pesar na naturaleza y la major part of the estimaciones del so pesu n'estáu montés provienen d'operaciones realizaes nos años 1960. El pesu mediu pa los machos adultos bazcuya ente 1500 y 1800 kg. Les femes son más pequeñes que los machos, with unos pesos medios d'ente 1300 y 1500 kg. [8] Los machos más vieyos lleguen a pesos enforma mayores, adding siquier 3200 kg y n'ocasiones hasta 4500 kg. [10] [11] Los machos paez que crecen mientres tola so vida, ente que les femes algamen el so pesu máximu en redol a los venticinco años d'edá. [12] Miden ente 3,3 y 5,2 meters de llongura including the cola, d'unos 56 cm, y aprosimao 1,5 m d'altor hasta los costazos. [10] [13] El rangu de midíes del hipopótamu común se superpone coles del rhinoceros blancu l'usu de métriques distinctive do que resulte difícil establecer cual d'estos dos animales ye'l mayor animal terrestre tres los elefantes.

A pesar de ser unos animales d'aspeutu gordosu, with my great torso en forma de barril, en tierra pueden correr más rápidu qu'un ser humanu. The estimaciones de la so velocidá en carrera varien de 30, 40, or hasta 50 km / h namái puede caltener estes altes velocidaes en distancies curties. [8]

La so boca ye enormous y los sos quexales pueden abrir nun ángulu de 150 graos el pescuezu ye curtiu y robustu y el cuerpu enlargáu y descomanadamente gruesu, col envés más eleváu na grupa que na cruz y fundíu na parte central el banduyu, ampliu y arrondáu , ye colgante y llega to raspiar el suelu when the animal walks for a pantanosu land. Los güeyos, les oreyes y les fueses nasales tán asitiaos na parte cimera de la cabeza, lo que-yos dexa permanecer na agua cola mayor part of the cuerpu somorguiáu na agua y el mud de los ríos tropicales pa caltenese frescu y avoid les quemadures solares. Tien unes pates curties with cuatro dedos bien desenvueltos en caúna with terminaciones en pezuña y la so estructura esquelética ye graviportal, afecha pa support el gran pesu d'estos animales. Como otros mamíferos acuáticos, hipopótamu tien bien pocu pelo. Anque nun ye un rumiante tien un estómagu complexu compuestu por trés divisiones o cámares. Error de cita: The opening etiqueta ta mal formada o tien un bad name [8] [14]

La piel ye llisa with plegues in the pechu y in the pescuezu y Cases ensin pelo with outing d'unes curties goches na cabeza y la cola. Ye de color gris moráu, cola inferior part of the cuerpu y en redol a los güeyos y oreyes de color marrón arrosáu son comunes los casos d'albinismu. The epidermis (external head) ye uniformly delgada, y the endodermis varies from 5 to 6 cm en llombu y grupa to less than 1 cm en cabeza y banduyu. La so piel secreto un proteutor solar natural de color acoloratáu, que fai que n'ocasiones se dam que "suda sangre", but nin ye sudu nin ye sangre esta secreción ye primeramente colorolora, para a los pocos minutos volvese coloráu anaranxada y possibly de brown color. Identificáronse dos pigmentos distinctos nes secreciones, unu colloráu (acedu hiposudárico) and unu naranxa (acedu norhiposudórico). Dambos son compuestos bien ácidos, y inhiben la crecedera de bacteries causantes d'enfermedaes for another part, the absorción de la lluz d'estos pigmentos algama'l rangu ultravioleta by recommending an efeutu de pantalla solar. Tolos hipopótamos, inclusive with distinctive dietes, secretan estos pigmentos, polo que nun paez que los produzan en función de la so alimentación. Sicasí, los animales pueden synthetizar los pigmentos de precursores proteicos, como'l aminoácidu tyrosine. [15] [14]

Cunten with 2-3 pares d'incisivos y los caninos del quexal inferior tienen l'apariencia de dos enormes canils, que pueden superar nel casu de los machos los 50 cm de llargor (half in the casu de les femes) y algamar un pesu de 4 kg are triangulares, curvados en forma de media lluna, romos in the so extremu y provistos de riegos llonxitudinales. Los caniles del quexal cimeru son muncho más curtios y débiles, y tamién curvados y romos in so extremu. Midióse la fuercia de la mordedura d'un hipopótamu fema adultu en 8100 N. [16] [14]

Anque nun ye un animal purely nocherniegu, son activos mientres la nueche. Pasen la mayor part of the day sleeping or valtar na agua or the crowd xunto a los demás miembros del so grupu. L'agua sírvelos pa caltener the temperature of the so cuerpu baxa y pa torgar que la so piel se reseque. Sacante pa comer, la mayor parte de les sos vides (cortexu, lluches ente ellos, partu) asoceden na agua.

Dexen agua al anochecer y muévense tierra adientro, dacuando hasta ocho quilómetros, pa pastiar en zones de yerba curtia, the so source principal d'alimentu, qu'estrayen entera ayudar de los llabios. Pasen de cuatro in cinco hores pastiando y pueden consumir cerca de setenta kilogramos de yerba cada nueche (aprosimao a 5% of so pesu). [17] Error de cita: The opening etiqueta ta mal formada or tien un bad name Como la mayoría de los herbívoros, van consumir otru tipu de plantes si da la ocasión, but so diet n'estáu montés consists of cases from fechu en yerba, with a consumu mínimu de plantes acuátiques. [18] vióse-yos en delles ocasiones comiendo carroña, but bien rarely y siempres seek de agua, ya inclusive hai informes de casos de canibalismu y depredación. [19] L'anatomía del estómagu de los hipopótamos nun ye afecha pa a carnivorous diet, pole que la ingesta de carne débese probablemente a behavioros aberrantes or extrés nutricional. [8]

Anque la so diet ye sobremanera based on yerbes terrestres, yá que pasen la mayor part of the tiempu na agua la mayor part de les sos defecaciones produce na agua, creating depósitos alóctonos de materia orgánico nos lecho de los ríos. Estos depósitos nun tienen una función ecolóxica clara. [18] Because of the so tamañu y el so vezu utilizar xeneralmente los mesmos caminos p'alimentase, los hipopótamos can take a significant impautu na tierra que traviesen, tantu porque eses zones queden llibres de vexetación como poles depresiones na tierra. Si esto produzse mientres periodos enllargaos pueden esviar los calces de banzaos y canales. [20]

Los hipopótamos adultos non llexen y nun pueden nadar. Cuando s'atopen n'agües fondes, se propulsan xeneralmente giving pequeños saltos pol fondu mover a velocidaes cimeres a ocho quilómetros per hora na agua. Sicasí, los mozos sí llexen y muévense xeneralmente nadando con impulsos de les sos pates traseres. Los adultos remanecen a alendar cada trés o cinco minutos, y los mozos tienen qu'alendar cada dos o tres minutos. [8] El procesu de la salida a la superficie y de respiración ye automáticu, ya inclusive un hipopótamu que duerma so l'agua va xubir y va alendar ensin espertase. Cuando se somorguien cierren les narinas.

Estudiar la interacción ente machos y femes foi mientres enforma tiempu complicáu. Al nun esistir un dimorfismu sexual nesta especie, ye bien difícil estremalos n'estáu montés. [21] Anque-yos guste tar en proximidá unos d'otros, nun paez que formen uniones sociales sacante ente madres y fíos, y nun son animales sociales. La razón pola que s'axunten tan próximos unos a otros ye desconocida. [8]

Namái son territoriales na agua, onde un machu controla una pequeña estensión del ríu d'unos 250 m de llargor de media pa establecer derechos d'apareyamientu y que contién unos diez femes. Los grupos más numberosos pueden contener hasta cien individuos. Dexen la presencia d'otros machos na so zona, pero siempres que se someta a l'autoridá del machu dominante. Dientro de los grupos tender a segregar por xéneru. Los machos nuevos permanecen con otros machos solteros, les femes permanecen xunto a otres femes y el machu dominante permanez solo. Cuando dexen l'agua pa dir comer, facer individualmente. [8]

Los hipopótamos paez que se comuniquen verbalmente, por gurníu y bramíos, y créese que pueden tener cierta capacidá d'ecollocalización, pero l'oxetu d'estes vocalizaciones desconozse. Pueden caltener la cabeza parcialmente percima de l'agua y emitir un berru que viaxa tantu pel agua como pel aire, y respuenden a él tantu los hipopótamos que tán dientro como fuera de l'agua. [22]

Ciclu vital Editar

La so llonxevidá media asitiar ente los 40 años d'edá n'estáu montés y 50 años en cautividá. [8] Error de cita: La etiqueta d'apertura ta mal formada o tien un mal nome L'hipopótamu de mayor edá del qu'esiste constancia recibía'l nome de «Tanga», que vivió en Múnich (Alemaña) y morrió en 1995 a la edá de 61 años. [23]

Los machos algamen el maduror alredor de los siete años d'edá y les femes algamen el maduror sexual a los cinco o seis años d'edá y tienen un periodu de xestación d'ocho meses. Les femes pueden empezar la pubertá a los trés o cuatro años. [24]

Un estudiu sobre'l so comportamientu reproductivu n'Uganda amosó que'l mayor númberu de concepciones producir mientres el final de la temporada húmeda nel branu, y el mayor númberu de nacencies asocedió a principios de la temporada húmeda a finales del iviernu. Esto ye debíu al ciclu estral de les femes como na mayoría de los grandes mamíferos, los espermatozoides de los machos permanecen activos mientres tol añu. Otros estudios realizaos en Zambia y Sudáfrica tamién amosaron que les nacencies asoceden de primeres de la temporada húmeda. [8] Dempués del embaranzu, polo xeneral una fema nun va volver a ovular mientres diecisiete meses. [24]

L'apareyamientu producir na agua, cola fema somorguiada mientres la mayor parte del alcuentru y remaneciendo la so cabeza dacuando pa tomar aire. Son unu de los pocos mamíferos que dan a lluz so l'agua, como los cetáceos y sirénidos. Les críes nacen tamién so l'agua, con un pesu d'ente 25 y 45 kg y un llargor mediu de 127 cm, y tien de nadar hasta la superficie pa tomar el so primer aliendu. Polo xeneral paren una única cría, anque se dan casos de dos. Los mozos de cutiu sofítense nel llombu de les sos madres cuando l'agua que ye demasiáu fonda pa ellos. Naden so l'agua pa dar# de mamar, anque tamién lo faen en tierra si la madre sale de l'agua. El treslleche producir ente seis y ocho meses dempués de la nacencia y la mayor parte de les críes son totalmente independientes cuanto algamen l'añu d'edá. [8] [10]

Como munchos otros grandes mamíferos, la estratexa reproductiva de los hipopótamos califíccase como seleición K, con una única cría grande y bien desenvuelta cada varios años, a diferencia de los mamíferos pequeños, como los royedores, que dan a lluz delles críes pocu desenvueltes delles vegaes al añu (seleición r). [8] [24] [25]

Comportamientu agresivu Editar

Los hipopótamos son animales agresivos los adultos son contrarios inclusive colos cocodrilos, que de cutiu viven nos mesmos ríos y llagunes, especialmente cuando les sos críes tán ente'l grupu. Los cocodrilos del Nilu, lleones y hienes, pueden alimentase d'hipopótamos nuevos. [26] Son bien agresivos escontra los humanos y de cutiu tán consideraos como unu de los animales más peligrosos d'África, [27] y hai constancia d'ataques a persones en barques. [28]

Pa marcar el so territoriu, o inclusive como un sistema de señalización o orientación, los machos (y, en muncha menor midida, les femes) faen xirar les sos coles mientres defecan, pa distribuyir el so escrementu per una zona más estensa, [1] [29] y son retromingentes (descarguen la orina escontra tras), probablemente pol mesmu motivu. [30]

Ye bien raru que se maten ente ellos, inclusive mientres lluches territoriales. Polo xeneral un machu dominante y un mozu solteru que lu haya retáu van dexar de lluchar cuando ta claro qu'unu de los dos ye más fuerte. Cuando una zona ta densamente poblada, o cuando un hábitat empieza a faese pequeñu, los machos dominantes van intentar n'ocasiones matar a les críes, anque les madres van defender de forma bien agresiva, llegando inclusive a matar al machu esti tipu de comportamientu nun se da en condiciones normales. [25] Hai documentados dellos incidentes de canibalismu, pero créese que ye un comportamientu d'individuos angustiados o enfermos, non d'animales sanos. [8]

Pruebes xenétiques indiquen que l'hipopótamu común n'África esperimentó una importante espansión demográfica mientres o dempués del Pleistocenu, atribuyida a un aumentu de zones acuátiques a finales d'esa era. Estes conclusiones tienen una importante implicación nel caltenimientu de les sos poblaciones yá que anguaño atópense amenaciaos por tol continente por cuenta de la perda de zones d'agua duce. [31] L'hipopótamu común tamién ye víctima de la caza ensin regular y la caza furtiva. En mayu de 2006 foi identificáu como especie vulnerable na Llista Colorada iguada pola Xunión Internacional pal Caltenimientu de la Natura (UICN), con una población envalorada d'ente 125 000 y 150 000 individuos, con una decadencia d'ente'l siete y el venti per cientu dende l'estudiu de 1996 de la UICN. [1]

La so población menguó de forma dramática na República Democrática d'El Congu. [32] La población del Parque nacional Virunga cayó hasta los 800 o 900 exemplares dende los aprosimao 29 000 esistentes a mediaos de los años 1970. Esti cayente atribuyir a les alteraciones causaes pola Segunda Guerra del Congo. Créese que'l cazadores furtivos son los antiguos rebalbos hutu, soldaos congoleños mal pagos, y grupos de milicies locales. Ente les razones de la esistencia de la caza furtiva atópase la creencia que son animales pocu intelixentes, dañibles pa la sociedá y tamién pol dineru. La vienta de carne hipopótamo ye illegal, pero les vientes del mercáu negru son difíciles de controlar per parte de los vixilantes del Parque nacional Virunga. [33] [34]

Clasificación Editar

L'hipopótamu común ye la única especie viva de Hippopotamus, el xéneru tipu de la familia de los hipopotámidos (Hippopotamidae). L'hipopótamu pigméu pertenez a un xéneru distintu dientro de Hippopotamidae, Choeropsis or Hexaprotodon. N'ocasiones utiliza la subfamilia Hippotominae, y dellos taxonomistas arrexunten les families Hippopotamidae y Anthracotheriidae na superfamilia Anthracotheroidea o Hippopotamoidea.

Los hipopotámidos clasifíquense, xuntu con otros ungulaos, nel orde Artiodactyla. Los artiodáctilos inclúin, ente otros, a camellos, vaques, venaos y gochos, anque los hipopótamos nun tán estrechamente rellacionaos con estos grupos.

Describiéronse cinco subespecies basándose nes diferencies xeográfiques y la morfoloxía de los sos cranios (Lydekker, 1915): [35]

  • H. a. amphibius – (la subespecie nominal) que s'estendía dende Exiptu, onde anguaño ta estinguida, sur del ríu Nilu a Tanzania y Mozambique.
  • H. a. kiboko – nel Cuernu d'África, Kenia y Somalia. Kiboko ye'l nome en suaḥili de los hipopótamos. Amplies narinas y zona interorbital más fonda.
  • H. a. capensis – dende Zambia a Sudáfrica. El craniu más esplanáu de toles subespecies.
  • H. a. tschadensis – a lo llargo del África occidental hasta, como'l so nome indica, Chad. Llixeramente más curtia y cara más amplia, con órbites prominentes.
  • H. a. constrictus – n'Angola, sur del Congo y Namibia. Recibe esti nome pola so fonda constricción preorbital.

Les subespecies propuestes nunca s'utilizaron de forma estensiva nin fueron validaes por biólogos de campu les diferencies morfolóxiques descrites yeren lo suficientemente pequeñes como por que fueren una simple variación n'amueses non representatives. [8] Analises xenéticos probaron la esistencia de trés d'estes subespecies un estudiu del añu 2005 por aciu l'exame del xenoma mitocondrial de biopsies d'amueses de piel tomáu de trelce llocalizaciones xeográfiques, considerando la diversidá xenética y l'estructura ente les poblaciones d'hipopótamos al traviés del continente, amosó una baxa pero significativa diferenciación xenética ente H. a. amphibius, H. a. capensis y H. a. kiboko. Nin la esistencia de H. a. tschadensis nin la de H. a. constrictus fueron probaes. [31] [36]

Les evidencies más tempranes de la rellación ente humanos ya hipopótamos son diverses marques de caceríes en güesos d'estos mamíferos atopaos na formación Bouri, dataos como de fai aprosimao 160 000 años. [37] Atopáronse grabaos y pintures rupestres posteriores qu'amosaben caceríes d'hipopótamos nos montes del Sáḥara central, dataos como de fai 4000-5000 años, cerca de Djanet en Tassili n'Ajjer. Estos animales yeren bien conocíos ente los antiguos exipcios, que los consideraben como feroces habitantes del Nilu. [8] Na mitoloxía exipcia, Tueris, diosa de la fertilidá y proteutora de les embarazaes, tenía cabeza d'hipopótamu, pos los antiguos exipcios reconocíen el calter proteutor de les femes escontra los sos mozos. [38]

L'hipopótamu yera conocíu polos historiadores dende l'Antigüedá clásica. L'historiador griegu Heródoto describir nos sos Hestories (Circa 440 e.C. ) y l'historiador romanu Pliniu'l Vieyu escribió sobre l'hipopótamu na so enciclopedia Naturalis historia (c. 77 d. C.). [7] [39]

Nos zoolóxicos Editar

Los hipopótamos fueron dende fai enforma tiempu animales populares nos zoolóxicos. El primer hipopótamu nun zoo na hestoria moderna foi Obaysch que llegó al Zoo de Londres el 25 de mayu de 1850, onde atraxo hasta 10 000 visitantes diarios ya inspiró un cantar popular, la Polca del hipopótamu. [40] Dende entós siguieron siendo animales populares de los zoos, teniendo en cuenta amás que xeneralmente se reproducen bien en cautividá, anque'l so índiz de natalidá ye más baxu que na naturaleza, pero esto atribúyese a que los zoolóxicos nun intenten reproducir en mayor midida a estos animales dáu'l so gran tamañu y con un caltenimientu relativamente caru. [8] [40]

La mayor parte de los hipopótamos de los zoos nacieron en cautividá. Hai suficientes exemplares nel sistema internacional de zoolóxicos como por que resultara innecesaria la introducción d'individuos na naturaleza si los zoos cooperaren nel caltenimientu de la diversidá xenética de la reserva reproductora. [8]

Como munchos animales de los zoos, estos grandes mamíferos fueron tradicionalmente amosaos n'espositores dedicaos, que polo xeneral teníen un estanque d'agua y una parcela de yerba. Nos años 1980, empezar a diseñar llugares d'esposición que reflexaben d'una forma más precisa los hábitats naturales de los animales. Por casu, nel hipoacuario del Zoo de Toledo (Ohio) construyeron un estanque pa hipopótamos de cerca de 1 500 000 l de capacidá, [41] y en 1987 los investigadores pudieron grabar per primer vegada una nacencia so l'agua (como na naturaleza) nesti zoo, y esti animal fíxose tan popular qu'un hipopótamu convertir nel logotipu del zoolóxicu. [42]

Na cultura Editar

Esti animal yera conocíu polos griegos y romanos antiguos como la Bestia del Nilu». Un hipopótamu coloráu podría ser la representación del dios Seth na relixón del Antiguu Exiptu, y el so consorte Tueris tamién paez ser la representación d'un hipopótamu. [43] Tamién se piensa que la bisarma Behemot del Llibru de Job (40:15–24) ta basáu nesti animal. [44]

Desque Obaysch inspiró la Polca d'hipopótamu, los hipopótamos fueron animales populares na cultura occidental pol so aspeutu trabáu que munchos consideren risible. [40] Hestories d'hipopótamos como Huberta, que se convirtió nuna celebridá en Sudáfrica nos años 1930 pol so viaxe de 1600 km al traviés del país, [45] o la hestoria d'Owen y Mzee, un hipopótamu y una tortúa que desenvolvieron una amistá pocu común, prestaron a la xente que mercó llibros, oxetos promocionales y tou tipu de xuguetes d'hipopótamos, como'l Tragabolas. [46] [47] [48] Tamién se-yos menta nel villancicu I Want a Hippopotamus for Christmas (Quiero un hipopótamu per Navidá) que fixo popular Gayla Peevey en 1953. [49]

Tamién fueron populares personaxes d'historietes, onde'l so aspeutu trabáu úsase como efeutu risonderu. La película de Disney Fantasía presentó a una baillarina hipopótamu que bailla na ópera La Gioconda. [32] Otros personaxes d'animación inclúin al popular Pepe Pótamo de los estudios Hanna-Barbera, Flavio y Marita en Animaniacs, el dúu francés Pat y Stanley, Tasha nos Backyardigans o Gloria y Moto-Moto de les películes de DreamWorks Madagascar y Madagascar 2: escape d'África.

Nel deporte del axedrez, esiste una apertura denomada defensa hipopótamu, un pocu común anque sólidu sistema de defensa.


Gli ippopotani sono fra gli erbivori più aggressivi © Giuseppe Mazza

L’Ippopotamo (Hippopotamus amphibiusLinnaeus, 1758) dal greco antico “ιπποπόταμος”= cavallo di fiume, è un grande mammifero quadrupede, placentato, erbivoro, che vive oggi nelle regioni umide dell’Africa a sud del Sahara in un habitat costituito da stagni, grosse pozze d’acqua, paludi, e fiumi, meglio se circondati da canneti e prati, dove trae dai vegetali il suo nutrimento.

Di mole enorme, costituisce insieme ai rinoceronti e agli elefanti il gruppo dei mammiferi terrestri più grandi, detti pachidermi.

È una delle due specie superstiti della famiglia degli Hippopotamidae. Dell’altra, l’Ippopotamo pigmeo (Choreopsis liberiensis), che conserva ancor più i caratteri degli antenati estinti, tratteremo nell’apposita scheda.

Sia i maschi, che le femmine e la prole degli Ippopotami, passano la quasi totalità della giornata immersi completamente nell’acqua. Come i coccodrilli e gli alligatori, affiorano alla superficie con le orecchie e le grosse narici poste sulla porzione anteriore del muso che svelano spesso la posizione dell’animale con sbuffi e bolle. I grandi bulbi oculari, coperti da una grossa palpebra, si elevano in maniera cospicua sulla superficie laterale del cranio e sono quindi detti esoftalmici. L’attività nutritiva, di pascolamento, è specificamente notturna.

Da questa sua capacità di vivere sia sulla terra ferma, respirando a pieni polmoni l’aria atmosferica, che sotto acqua, trattenendo il respiro, deriva il termine di amphibius. Riesce incredibilmente, senza sforzi, a rimanere in immersione per ore ed ore. Nella stagione degli amori l’accoppiamento avviene sott’acqua, e sott’acqua si svolge il parto e l’allattamento del cucciolo. A volte può addirittura dormire, affiorando quando necessario alla superficie per respirare in una condizione di semi veglia. Questo è garantito dal fatto che gli ippopotami hanno forti muscoli volontari di contrazione sulle narici e le orecchie, che si chiudono ermeticamente. Una volta riempiti d’aria i grandi polmoni, possono quindi vivere tranquillamente immersi. Da notare che, pur essendo agilissimi sott’acqua, in realtà gli ippopotami non nuotano, ma tendono a camminare sul fondale.

Studi paleozoologici hanno permesso di verificare sia l’origine dei precursori ancestrali di questi mammiferi, che la loro distribuzione zoogeografica e il periodo di comparsa sulla terra. Nel contempo è in corso di rivalutazione la loro sistematica tassonomica, in concomitanza della scoperta che l’ordine degli Artiodattili (Artiodactyla) ha origine comune con quello dei Cetaceti (Cetacea) tanto che oggi si parla di ordine polifiletico dei Cetartiodattili (Cetartiodactyla). Gli ippopotami insomma avrebbero maggiori affinità con le balene di quante non ne abbiano con gli altri artiodattili.

Tale affermazione (che può lasciare perplessi) sembrerebbe confermata dalla contemporaneità di studi zoopaleontologici, anatomo-comparati e di genetica. Da tali studi si ipotizza che circa 60 milioni di anni fa (Era Terziaria, Cenozoico), sia gli ippopotami che le balene avevano un progenitore anfibio comune, ancora oggi ignoto, da cui nei 5 milioni di anni successivi (55 milioni di anni fa), si sarebbero distaccati 2 rami filogenetici. Da uno si sarebbe originata la prima protobalena Pakicetus progenitrice degli attuali cetacei (Odontoceta is Mysticeti), e dal secondo gli Archaeoceti da cui discenderebbe la famiglia degli Hippopotamidae.

Inoltre tali studi, farebbero ritenere che i gli ippopotami durante il Cenozoico, erano presenti in Africa (compreso il Madagascar), ma anche in Asia ed in Europa, in particolare in quest’ultimo continente in quelle che oggi sono l’Inghilterra, l’Isola di Creta e Cipro. Infatti si sono trovati nei tre continenti sopra citati, i resti di scheletri animali che rappresentavano le specie più primitive di ippopotami da cui discendono direttamente le 2 specie attuali.

Tali specie preistoriche erano, l’Hippopotamus gorgops che poteva vivere in acque molto più profonde di quelle in cui vivono le specie attuali e se ne sono trovati resti in Asia (Sri Lanka), presente dal Cenozoico fino a massima densità nel Pleistocene e Pliocene (circa 2-3 milioni di anni fa). Mentre fino a circa 12.000 anni fa, in quelle che oggi sono la Gran Bretagna, l’ Isola di Creta e Cipro era presente una specie chiamata Hippopotamus minutus e fino a 2000 anni fa in Madagascar erano presenti l’Hippopotamus madagascariensis e l’Hippopotamus lemerlei.

Narici, occhi e orecchie affiorano, come nei coccodrilli, alla superficie © Giuseppe Mazza

Durante la civiltà Egizia (come risulta da documenti archeologici) gli ippopotami abitavano la bassa valle del Nilo (all’epoca fertilissima) con una alta densità di popolazione. Il mistero che circondava il loro stile di vita, l’aggressività che li caratterizza (sono col Bufalo africano gli erbivori più aggressivi, capaci di mettere in fuga gli elefanti e i rinoceronti che invadono per dissetarsi la loro pozza d’acqua) e le dimensioni enormi associate a una linea tondeggiante-rotonda, li avevano fatti adorare come una divinità, cui venivano associati poteri sulla fertilità, alla stregua di quello che ancora oggi accade con le mucche sacre agli indiani.

Solo i leoni riescono ad attaccare questa splendida specie animale, quando è fuori dall’acqua, impacciata com’è dalla goffa deambulazione, e anticamente l’areale della specie aveva senza dubbio dimensioni ben maggiori delle attuali, correlate a diverse condizioni ambientali. La scomparsa degli ippopotami in Europa e Asia, è infatti più da attribuirsi a cambiamenti climatici troppo eccessivi e rapidi per la loro fisiologia ed ecologia, che ad opera dell’essere umano, e attualmente, come accennato, le 2 specie viventi sono endemiche dell’Africa subsahariana.

In particolare l’Hippopotamus amphibius è ancora presente nella valle del Nilo, ma non va oltre Khartoum, la capitale del Sudan. Lo si ritrova nella Repubblica del Sudafrica e nello Swaziland, nella Repubblica Democratica del Congo, nel Ciad, nel Burundi dove spesso è confinato in aree protette, anche perché le popolazioni del luogo, soprattutto in passato, li uccidevano per la carne, con notevoli crolli della densità di popolazione, come dichiarato dalla CITES e IUCN.

Alcuni capi di Hippopotamus amphibius si sono spinti fino all’Isola di Mafia (dove ancora oggi sono presenti) attraversando un tratto di mare di circa 30 km, caratterizzato da acque profonde, separato dal resto del continente africano dalla Tanzania.

The Choeropsis liberiensis (ippopotamo pigmeo) invece vive nell’Africa subsahariana occidentale in particolare negli stati della Liberia, Costa d’Avorio, Sierra Leone e Guinea.

Nell’Hippopotamus amphibius la pelle risulta essere glabra, peli sono presenti come vibrisse solo sul muso e lo strato ipodermico è caratterizzato dalla presenza di un pannicolo adiposo di ben 5 cm di spessore che protegge gli organi interni e permette all’animale nelle aree interne di spingersi fino a 2.000 metri di altezza, sopportando bene temperature di 0 °C frequenti, nella stagione secca, durante le prime ore del mattino.

Esisterebbe, una collaborazione tra l’ Hippopotamus amphibius e gli elefanti (Loxodonta africana) di cui i biologi zoologi sospettavano l’esistenza, durante gli anni ’70, ma la cui realtà oggi sembrerebbe sempre più verificata da studi fatti sulle comunità di queste specie presenti in parchi naturali. Questa collaborazione, rappresenterebbe dei veri e propri cicli biologici di interazione tra specie animali e vegetali diverse. Tale cooperazione, sfrutta infatti i cicli vitali delle specie vegetali di cui queste 2 tipi di pachidermi si nutrono, e che influirebbero sulle densità delle loro popolazioni.

Sembra che (senza invadere reciprocamente i corrispettivi areali, per evitare conflitti) gli elefanti tendano, nelle zone frequentate dagli ippopotami con paludi, corsi o pozze d’acqua e laghi, a nutrirsi di alberi che hanno un ciclo vitale e fasi di crescita lunghe, lasciando così ampio spazio all’erba con la formazione di praterie in grado d’alimentare una densa popolazione d’ippopotami. Quando invece mancano elefanti, o per qualche ragione gli alberi a grossa chioma di cui si nutrono sono in eccesso, lo spazio del pascolamento si riduce, il numero degli ippopotami cala e sono costretti a migrare.

Una caratteristica quasi unica, di questi animali, è la tendenza a cosparge le aree in cui vivono (non solo le acque dove si immergono, ma anche le zone verdi circostanti e i sentirei che essi creano per raggiungere la pozza d’acqua) delle loro feci in grandi volumi.

L’ippopotamo pascola principalmente di notte © Giuseppe Mazza

Questo rappresenta un contributo al benessere di tutto l’ecosistema, con un arricchimento della sua flora e fauna, poiché gli escrementi garantiscono principi nutritivi per la crescita di specie vegetali, sia terrestri che acquatiche, pedofauna, diverse specie di pesci come Ciclidi (Cichlidae), Carpoidei (Carpoidae), etc., e indirettamente uccelli (guardabuoi, sgarze, bufaghe), ungulati vari, fino a rettili acquatici come tartarughe di palude e piccoli coccodrilli che si nutriranno dei numerosi pesci presenti nelle pozze d’acqua.

Come abbiamo accennato prima, gli ippopotami sono insieme al bufalo africano tra gli erbivori più aggressivi, comportamento che hanno non solo per la difesa della prole, ma anche del territorio, o perché spaventati dalla presenza umana o di altri animali pericolosi.

Insieme ai leoni (Panthera leo) ed agli elefanti (Loxodonta africana) sono tra le prime cause di morte dovute agli animali in Africa, tanto più per la difficoltà di avvistarli in acqua, dove possono tranquillamente capovolgere un battello, schiacciare e affogare le persone con la loro massa corporea, o squarciarle coi loro canini inferiori a sezione irregolare, lunghi anche un metro che raggiungono i 6 kg di peso.

Teoricamente come per i rinoceronti e gli elefanti, anche gli ippopotami non hanno nemici naturali.

La prole può essere uccisa da leoni, gruppi di iene e coccodrilli, e si sono registrati casi di coccodrilli (Crocodylus niloticus) che hanno ucciso anche esemplari adulti grazie al loro potente morso e di gruppi di leoni che hanno fatto lo stesso. In alcune aree la pratica può sembrare addirittura frequente. In altri casi un singolo leone ha attaccato dal retro ippopotami adulti. Questi attacchi possono comunque costare al predatore la vita e, spesso, gli assalitori vengono schiacciati o squartati dagli enormi canini dell’erbivoro. Durante gli anni ’60 una equipe di zoologi ha documentato l’uccisione di un esemplare di 2 m di lunghezza, di squalo Mako (Isurus oxyrinchus specie particolarmente aggressiva e pericolosa) ad opera di un maschio di Hippopotamus amphibiusalle foci del fiume Santa Lucia in Sudafrica, dimostrando la spettacolare forza, il coraggio e l’aggressività che caratterizzano questi animali.

Zoogeografia

Endemici dell’Africa subsahariana, sono distribuiti in diverse regioni africane:Sudan, Repubblica del Sudafrica e nello Swaziland, nella Repubblica Democratica del Congo, nel Ciad, nel Burundi.

Habitat-Ecologia

Vivono in zone dove sono presenti specchi d’acqua, pozze, fiumi, laghi che usano costantemente durante la giornata per immergersi. Meglio se circondate da canneti e praterie che usano per pascolare. Nella zona circostante questi punti d’acqua, creano un sentiero per raggiungerli, che viene utilizzato anche da altri animali per andarvi a bere, finché gli viene concesso.

Morfofisologia

Mammiferi di mole enorme, quadrupedi, placentati erbivori, possono raggiungere circa 1,60 m di altezza al garrese e pesare da 2,0 a 4,6 t. I maschi sono più grandi delle femmine. Hanno un cranio allungato terminante con un muso rotondo coperto di peli. Un paio di grandi narici, poste frontalmente, orecchie piccole ma complete poste lateralmente al cranio, occhi nittitanti grandi, atti alla vista sott’acqua. Corpo robusto, cilindrico, quattro arti pesanti, aventi ciascuno quattro dita palmate con un’unghia per ciascun dito. Hanno l’udito non molto sviluppato, percependo comunque i suoni mediante le vibrazioni nell’acqua che attraversano il corpo. La vista è buona comunque in grado di permettergli vita subacquea e l’olfatto sviluppato.

Sono eterodonti (denti di diverse dimensioni e morfologia), con un numero variabile negli adulti da 36-40, poiché gli incisivi possono variare da 4 a 6. I canini inferiori sono a crescita continua e a sezione irregolare, possono raggiungere il metro di lunghezza e pesare fino a 6 kg, sono utilizzati come armi da difesa. Sono glabri, presentano solo peli sul muso che funzionano come vibrisse (peli tattili). Lo strato corneo è sottile nella cute, sono assenti ghiandole sebacee, per tale motivo disperdono per evaporazione molta acqua, che recuperano passando la maggior parte del tempo immersi.

Spalancare le fauci è caratteristico segnale di minaccia © Giuseppe Mazza

Sulla pelle sono presenti delle speciali ghiandole cutanee che secernono un secreto a natura alcalina, vischiosa. Tale secrezione protegge l’animale dalla disidratazione fuori dall’acqua e potrebbe avere anche proprietà cicatrizzanti, per l’animale. Inoltre riflette la luce in maniera tale che l’animale acquisisce colorazione rossa violacea, tale che sembra come trasudasse sangue.

Vivono mediamente 30-40 anni.

Presentano una coda terminale sottile corta. Tale coda presenta una importanza fondamentale dal punto di vista etologico, in quanto nelle lotte per la determinazione del ruolo gerarchico, un maschio anziano che viene sconfitto da un pretendente giovane, subisce l’onta del distacco della coda, che è il massimo grado di umiliazione, portando l’anziano ad allontanarsi dal gruppo per vivere isolato, al punto da suicidarsi per inedia.

Etologia-Biologia Riproduttiva

Gli ippopotami presentano una struttura sociale a trama piuttosto complessa e ancora non del tutto chiarita. Vivono in gruppi anche se alcuni esemplari (specialmente quelli più anziani) possono fare vita solitaria. L’Ippopotamo pigmeo (Choreopsis liberiensis) fa sicuramente vita più solitaria dell’Hippopotamus amphibius.

Generalmente però gli ippopotami della specie amphibiusvivono in nuclei più o meno numerosi, la cui dimensione dipende dallo spazio disponibile e dal tipo di zona acquosa sfruttata. Considerando che di essa come spazio vitale, si usa sia l’acqua, che lo spazio terrestre circostante. Le sponde di un fiume possono arrivare a ospitare 33 esemplariper 100 m di spazio, mentre sulle sponde di un lago in uno spazio equivalente stanziano generalmente 8-9 esemplari. C’è sempre un grosso maschio dominante che inizialmente prende possesso dell’area, che stabilisce l’ordine gerarchico di dominanza, ponendosi con il dorso rivolto versol’acqua, defecando e orinando a spruzzi, sia le feci che l’orina saranno intrise di feromoni individuali, caratteristici. I maschi più giovani, odorano e assaggiano gli escrementi per riconoscere la sottomissione alla dominanza del gerarca.

All’interno della popolazione, si formeranno sotto nuclei, c’è il maschio dominante che vive sempre un po’ più distante dagli altri membri, in un suo spazio vitale proprio, sempre all’erta e tenendo sotto controllo il territorio e i membri. Poi si formano gruppi con maschi e femmine giovani, ma che sono autosufficienti, mentre un terzo gruppo è rappresentato dalle madri con la prole in allattamento non svezzata.

Al dominante è garantita la possibilità di avvicinarsi di più alle femmine, in modo da essere favorito, durante il periodo degli amori, per l’accoppiamento che può avvenire con più partner. La presenza di altri maschi giovani in grado di accoppiarsi, determina furiose lotte con il dominante per la femmina in estro. Lotte che comunque sono anche frequenti per la conquista del territorio e dell’ordine gerarchico superiore, da parte di giovani che sono presenti nel medesimo gruppo. Prova ne sono, le profonde cicatrici presenti sul corpo degli animali più anziani. Infatti le lotte ingaggiate per le due ragioni sopra citate, comportano pesanti scontri in acqua,con forti muggiti, rantolii e morsi usando i terribili canini inferiori (che non usano per mangiare) che possono provocare ferite profonde, che cicatrizzano rapidamente quando non sono mortali.

Un caratteristico segnale di minaccia verso il dominante del gruppo, è rappresentato dallo spalancamento delle fauci, che possono raggiungere i 160° di apertura, esponendo i canini e profondendo versi aggressivi. Se uno dei 2 maschi contendenti, si pone con il fianco, verso il consimile, i rituale che porterebbe alla lotta cessa, poiché è sintomatico di una rinuncia. Se invece l’apertura della bocca permane, poco dopo gli animali ingaggeranno la battaglia. Spesso accade che, uno sbadiglio (gesto frequente in questi animali) venga scambiato, come un segnale di aggressione da parte del dominante, facendo esplodere lotte improvvise.

Gli Hippopotamus amphibius, come detto, sono erbivori e si nutrono d’erba di campo nei prati e praterie circostanti la pozza o corso d’acqua e di piante acquatiche. La loro attività nutritiva si esplica solamente dopo il tramonto. Quando giunge l’ora, il numero degli sbadigli aumenta in frequenza. Si tratta probabilmente di un codice con il quale si dicono “è ora di cena” e allora si mettono in moto, in cerca del pasto, comunicando con suoni per indicare la presenza o meno di cibo in una certa area suoni che possono percorrere anche 1 km nel corso d’acqua.

Hippopotamus amphibius col piccolo © Giuseppe Mazza

Ogni ippopotamo consuma circa 40 kg d’erba fresca al giorno. Dopo il loro passaggio i pascoli sembrano prati ben tosati perché tagliano i filid’erba alla base.

Si nutrono anche di graminacee, come i generi Panicum, Urocholora or Cynodon, e comunque la dieta varia da regione a regione.

Pur non essendo ruminanti, il sistema gastroenterico e la loro fisiologia sono sotto vari aspetti originali. Lo stomaco presenta due diverticoli, che rallentano il transito del bolo alimentare verso l’intestino, aumentando il periodo di assorbimento. L’intestino è ricco di una flora costituita da batteri e protozoi ciliati in grado di degradare la cellulosa e la emicellulosa, permettendo a questi animali di mangiare un volume di cibo giornaliero inferiore per esempio a quello dei rinoceronti. Ricordando però che non sono ruminanti, come i bovini.

Il sistema riproduttivo dei maschi consta di un coppia di testicoli con un pene completo funzionale, che come nei rinoceronti e disposto in direzione inversa. I maschi sono maturi sessualmente tra i 6 e i 13 anni, le femmine tra i 7 e 15 anni.

La stagione degli amori e accoppiamenti non ha un periodo ben definito, quello che si è osservato è che i piccoli nascono sempre durante la stagione delle piogge, ciò significa che nelle regioni dove ce ne è una, si avrà un parto all’anno (ad esempio Sud Africa) nelle regione dove ce ne sono 2 di tali stagioni (Africa orientale) ci saranno 2 parti successivi.

I parti sono monogemini raramente bigemini, la femmina presenta un utero biconcamerato con placenta sindesmocoriale, la gestazione ha durata di 8 mesi,l’allattamento circa 12 mesi, la fase post-allattamento è caratterizzata da quattro mesi in cui la femmina non riesce a essere ricettiva sessualmente (cioè non va in calore). Quindi mediamente i parti si ripetono ogni 24 mesi. C’è un alto tasso di mortalità alla nascita soprattutto nelle primipare (al primo parto) che si abbassa nelle pluripare, e anche in fase giovanile.

La femmina è caratterizzata da una fase ovulatoria che dura ben tre giorni. Sia l’accoppiamento che il parto e l’allattamento avvengono sempre in acqua. La madre farà nascere il piccolo in uno spazio isolato dove è presente l’acqua e non facilmente accessibile ai predatori (leoni, branchi di iene, leopardi) ne ad altri maschi contro cui la madre sa essere molto aggressiva.

La femmina ha due mammelle inguinali, cioè situate molto in basso, vicino all’inguine non dotate di muscoli per la contrazione, di conseguenza il cucciolo per suggere il latte compie molta fatica.

Alla nascita un piccolo pesa 30-50 kg, crescono rapidamente dopo un anno arrivano a quasi 300 kg. Imparano prima a muoversi in acqua che in ambiente terrestre, e inizialmente tendono a sostare sopra il dorso della madre quando immersa in acqua. Il piccolo rimane accanto alla madre, fino alla nascita di un altro cucciolo o anche più, e impara a nutrirsi di vegetali terrestri e acquatici seguendo la madre.

Verso il dodicesimo anno di età, i maschi maturano sessualmente, a questo punto potendo essere dei competitori all’interno dello stesso gruppo, vengono mal tollerati dal maschio dominante, a meno che si sottomettano subito, ad esempio compiendo atti di defecazione da sottomissione, in altri casi il giovane può affrontare il dominante e può anche sconfiggerlo conquistando il territorio.

A questo punto l’anziano sconfitto raramente rimane nello stesso areale, anche se gli verrebbe concesso, migrando altrove senza una meta specifica.


Video: AMAZING!! Mother Hippo and Son. Kuda Nil Hippopotamus amphibius In the Aquarium